남자아이는 태어난 지 8일만에 할례의식을 거행한다 (창 17:12; 레 12:3; 눅 1:59). 그러나 이스라엘 사람들 중에는 어른이 되어 할례를 받은 일도 있었다 (수 5:2-5) 할례는 간단한 외과시술로서 남자 성기의 앞부분을 잘라내는 것이다. (최근의 연구에 의하면, 난지 8일만에 행하는 할례가 가장 안전하다는 것이다. 피를 응고시키는 비타민 K가 5일 내지는 7일까지 충분히 만들어지지 않지만 제 8일에는 보통 때보다 10% 정도 더 많은 '프로드롬빈'이라는 물질이 생성되는데, 이 물질이 피를 응고시키는 일에 중요한 역할을 한다.) 할례는 아브라함에게 주어진 약속(창 17:12-13)에 따라 하나님의 언약백성이 되는 입문이기 때문에 조심스럽고 거룩하게 지켜졌다. 할례를 받지 않은 자들은 이방인 취급을 받았다. 블레셋 사람들은 할례를 받지 않았기 때문에 이스라엘 사람들을 그들을 우습게 여겼다 (삼상 17:26). 할례를 행할 때 암송되는 축도문은 "말씀으로 우리를 거룩하게 하셨으며 또한 우리들에게 할례를 주신 우리의 하나님 여호와께서는 축복을 받으소서" 이다. 자녀가 태어나서 할례의식을 행할 때까지의 8일 동안 가정에서는 축제가 벌어진다.

성경에는 누가 할례 시술을 행하였는지 분명하게 밝히고 있지 않다. 일반적으로 가정의 가장인 어른 남자가 할례를 행하였다 (창 21:4). 성경에서는 단 한번 여자가 할례를 행하였다는 기록이 있다 (출 4:25). 그러나 그 경우는 비정상적인 상황에서 이루어진 일이라 일반화시킬 수 없다. 후대에 이르러 주의를 요하는 할례는 숙련된 전문가나 특별히 위임 맡은 자에 의하여 이루어졌다 (마카비 1서 1:61). 할례가 성소에서 행해지거나 제사장에 의하여 집행된 적은 한번도 없었다. 수술을 위하여 사용된 칼은 돌칼과 같이 투박한 것이었다. 금속제 칼이 발달된 이후에도 투박한 돌칼이 사용되었다 (출 4:25; 수 5:2). 그러나 신약시대에 이르러 투박한 돌칼은 금속제 칼로 대체되었다.

고대 근동지방에서 할례는 널리 퍼져 있었던 관습이었다. 그러나 할례의 역사나 의미를 정확하게 말하기란 어렵다. 주전 3000년경의 것으로 추정되는 문서들에서 할례가 언급되고 있으며 조각물들에서 할례의 모습이 보여지고 있다. 헬라의 역사가 헤로도터스도 할례에 관하여 언급하고 있지만 대부분의 미라들에서는 할례의 흔적을 찾아 볼 수가 없다. 예레미야는 이집트인들이 유다 사람들과 같이 육체에 할례를 받았으나 마음에는 할례 받지 않은 자들이라고 하였다 (렘 9:25).

원래의 할례가 정확하게 무엇을 의미하였는지는 알기가 힘들다. 유대인들이 할례의식을 받아들이기 이전 시대의 할례는 아마도 젊은 사람들의 힘과 성욕을 그들의 신에게 바친다는 일종의 입문의식이었을 것이다. 일반적으로 결혼생활을 시작하는 의식이었을 가능성이 높다. 당시의 결혼은 곧 종족의 공동생활에 들어오는 의식이었다. 아랍어에서는 '할례를 행하는 자'와 '장인' 그리고 '사위'가 모두 같은 단어이다. '할례를 행하다'에서 파행된 'hoten'은 장인이라는 의미이고, 'hatan'은 사위라는 뜻이다. 고대사회에서는 결혼이 장인 될 사람에 의하여 준비되었다는 점을 고려할 때 할례가 결혼과 관련됨을 증거해 준다. 세겜에 있었던 디나의 강간 사건에서도 할례를 결혼과 결부시키고 있다 (창 34장). 아브라함은 할례의식을 출생 직후에 행함으로서 결혼과 관련된 할례의 의미는 더 이상 존재하지 않았다. 그러나 종족의 공동생활로 들어오게 되는 입문이라는 의미는 하나님의 언약백성이 된다는 것에서 연결성을 보여준다. 즉 출생 직후에 있게 되는 할례의식을 통하여 이스라엘 민족은 전체적으로 하나님에게 속한 민족이 되었다 (창 17:10)

이와 같은 종교적 이유 이외에도 할례를 행하는 다른 부수적인 이유들이 있었다. 그 내용들을 살펴보면 다음과 같다.

1. 건강의 목적: 역사가들은 위생상의 목적으로 할례를 행하였다고 주장한다.

2. 동일성의 표시: 할례는 유대인들이 다른 이민족들과 구별되는 근거이다.

3. 성년으로의 인정: 할례가 태어난 지 8일만에 행해지기 때문에 설득력이 없는 주장이지만, 개종자의 경우에는 유대인이 되었다는 표시로서 어른이나 어린이에게 모두 행해졌다.

4. 계약관계: 할례는 부모와 하나님 사이의 계약을 준수하는 행위였다.

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